<table cellspacing="0" cellpadding="0" border="0" ><tr><td valign="top" style="font: inherit;"><div id="story">
                <h2 class="title">Canonical's new COO gets religion on 
Linux desktop</h2>
        <div class="byline"><span class="author">By <a href="http://arstechnica.com/author/ryan-paul/">Ryan Paul</a>
</span> | <span class="posted">Ars Technica<abbr class="timeago 
datetime" title="March 16, 2010 10:42 AM"><br></abbr></span></div>
      <div class="story-image" style="width: 300px;">  

              <div id="" class="body" style="">          
          <!--body--><p>Canonical, the company behind the Ubuntu Linux 
distribution, is undergoing <a href="http://arstechnica.com/open-source/news/2009/12/mark-shuttleworth-changing-roles-at-canonical.ars">significant
 changes</a> in management. Founder Mark Shuttleworth has stepped down 
from his role as the CEO so that he can increase his involvement in the 
software design and development process. Jane Silber, who has long 
served as the company's chief operating officer, will be taking over as 
CEO. To fill the COO vacancy left by Silber's ascension, Canonical has 
recruited Matt Asay, the former vice president of business development 
at open source content management software company Alfresco.</p><p><br></p>

<p>Asay seems like a good choice for Canonical in some key ways. He 
accumulated knowledge of the enterprise Linux ecosystem during his time 
at Novell and he brings a wealth of real-world expertise in monetizing 
open source software from his experiences at Alfresco. Despite these 
strong points in his favor, there are also some reasons why he is a 
surprising choice for Canonical. In particular, Asay has always been an 
extremely vocal skeptic of Linux's viability on the desktop. During the 
month that he has been working for Canonical, his views on the matter 
seem to have evolved considerably.</p><p><br></p>        
        <!--page 1-->

<p>Asay's opinions about Linux and open source software are well known 
because he writes a <a href="http://news.cnet.com/openroad/?tag=rb_content;overviewHead">blog 
at CNET</a>. He has consistently been supportive of Ubuntu's vision and 
identified it in 2007 as Linux's best chance for desktop success. 
Despite his enthusiasm about Ubuntu's commitment to usability, he 
doubted its potential to make a real impact.</p><p><br></p>

<p>"I will admit to being a Linux desktop nonbeliever. It feels a bit 
like yesterday's battle fought with the wrong weapons: geekiness rather 
than ease of use. There's a chance—still a slim one, but a chance 
nonetheless—that Ubuntu will change that," he <a href="http://news.cnet.com/8301-13505_3-9799636-16.html">wrote in 2007</a>.</p><p><br></p>

<p>In a more strongly-worded piece a year later, he declared that Linux 
on the desktop was a lost cause. He thought that Ubuntu might have a 
chance on netbooks, but argued that the real opportunities for open 
source are in the cloud.</p><p><br></p>

<p>"I am an ardent open-source advocate, but I admit to perplexity as to
 why the Linux community so desperately wants its year on local systems.
 Who cares?" he <a href="http://news.cnet.com/8301-13505_3-10126080-16.html">wrote in 2008</a>.
 "It's time to move on. Next year won't be the year of the Linux desktop
 anymore than 2010 will be. Why? Because we don't need a Linux desktop. 
We need to accelerate efforts toward the cloud, which is open source's 
game to lose."</p><p><br></p>

<p>A short time after he joined Canonical, he had a revelation. In a 
complete reversal of his previous position, he boldly <a href="http://news.cnet.com/8301-13505_3-10455816-16.html">declared</a> 
that the year of the Linux desktop isn't just imminent, but has already 
arrived. He came to this new conclusion about desktop Linux after 
spending a few days running Ubuntu. Yes, all it took to convince Asay of
 Ubuntu's viability was actual hands-on experience with the software. A 
dedicated Mac user since 2002, he apparently never bothered to seriously
 test a Linux desktop distro until after he joined Canonical.</p><p><br></p>

<p>"In my new role at Canonical, I've switched to using Ubuntu on my 
Lenovo ThinkPad X200s and have found Linux comfortably routine. Like my 
Mac, it just works—no drama with day-to-day Internet activities like 
e-mail, Web browsing, IM, Twitter. It lets me do all the things I used 
to do, and still largely with the same applications I used on my Mac," 
he wrote recently. "The desktop battle is largely over for Linux. 
There's really no reason not to use it, other than habit."</p><p><br></p>

<p>In an <a href="http://www.linux.com/news/featured-blogs/185-jennifer-cloer/293844-qa-with-matt-asay-how-linux-is-beating-apple-and-much-more-">interview</a>
 with the Linux Foundation that was published yesterday, he elaborated 
on some of his new opinions. Pointing to the strength of Linux in the 
mobile and embedded markets and Ubuntu's improvements to Linux 
usability, Asay said in the interview that Linux has an opportunity to 
surpass rival Apple.</p><p><br></p>

<p>"Apple leads in some areas, but I think if we were to tally up its 
total record against Linux, and not simply in the narrow categories it 
chooses to target, we'd see the balance weigh heavily in Linux' favor," 
he said.</p><p><br></p>

<p>The mixed messages and conveniently sudden transformation into a true
 believer could raise some serious questions about his credibility. I 
happen to think that his reversal of opinion is genuine (he wouldn't 
have joined Canonical if he thought it was doomed), but he seems to be 
overcompensating a bit in his newfound enthusiasm for desktop Linux. It 
could be problematic because he risks making his endorsement of the 
platform sound insincere.</p>

<p>It's going to take him a while to earn the trust of the Ubuntu 
community. Practically all of Canonical's previous and ongoing efforts 
to monetize the distro have been met with a certain degree of concern by
 some users and contributors. The volunteers who have helped to make 
Ubuntu a success are wary of being exploited and are slow to accept 
Canonical's monetization strategies.</p><p><br></p>

<p>As the COO, Asay will play an important role in making Ubuntu become 
commercially successful. If the community is distrustful of Asay's 
motivations and agenda, it could exacerbate the friction that arises 
when Canonical seeks new revenue streams to make Ubuntu sustainable. He 
needs to prove to the Ubuntu community that he truly cares about Linux 
on the desktop and is not just out to make a quick buck. His previously 
dismissive attitude about the relevance of desktop Linux is obviously 
not particularly conducive to that. It's not an insurmountable obstacle,

<p>Although Asay's views about the Linux desktop have a clear continuity
 problem, it's important to acknowledge that his position about open 
source business opportunities has largely been consistent. He has always
 been a strong proponent of seeking success in the cloud. This is a 
strategy that Canonical is already starting to embrace: over the past 
year, we have seen the company place an increasingly strong emphasis on 
the cloud in its commercial offerings. The Ubuntu One service is 
emblematic of that shift.</p><p><br></p>

<p>He doesn't know much about the Linux desktop, but Asay is 
well-equipped to help guide Canonical's cloud strategy and turn it into a
 successful business that will sustain the company as it pursues its 
desktop ambitions.</p><p><br></p>

<p><b>Update:</b> Matt Asay has <a href="http://arstechnica.com/open-source/news/2010/03/canonicals-new-coo-gets-religion-on-linux-desktop.ars?comments=1#comment-13555">posted
 a response</a> in the discussion thread.</p>

<!--googleoff: index-->